Fue el primer navío a propulsión nuclear de su tipo:
EE.UU. jubila al USS "Enterprise" y nace una nueva generación de portaaviones

El USS "Gerald R. Ford" será su reemplazo y deberá entrar en operaciones a partir de 2015.  

ALBERTO ROJAS MOSCOSO 

Conocido informalmente como "La gran E", durante 51 años recorrió los océanos del mundo simbolizando el poderío naval estadounidense y participando en diferentes escenarios bélicos.

Sin embargo, para un gigante de los mares como el USS "Enterprise" también hay un último viaje. Y ese fue el de su regreso a la base naval de Norfolk, Virginia, donde hoy será oficialmente retirado de funciones.

De esta forma se cierra un importante capítulo de la historia naval de Estados Unidos. Es que el USS "Enterprise" no es un portaaviones más, sino un navío de guerra emblemático.

Cuando entró en funciones en 1961, automáticamente se convirtió en el primer portaaviones propulsado con energía nuclear de la historia y en el buque más largo del mundo hasta la fecha.

Originalmente estaba previsto que se construyeran cinco más de la misma clase, pero el alto costo de fabricación para la época (US$ 451 millones) obligó a cancelarlos, transformándolo en un buque único en su clase.

Actualmente los restantes diez portaaviones de la Armada de EE.UU. son de la clase Nimitz.

"El 'Enterprise' ayudó a resolver la interrogante de si un portaaviones podía estar en servicio durante medio siglo. Y evidentemente se puede", dice a "El Mercurio James Holmes, profesor de estrategia en el Naval War College, en Newport, Rhode Island.

"También ayudó en el futuro diseño de portaaviones. Por ejemplo, obtiene su energía de ocho reactores nucleares, mientras que los de la clase Nimitz sólo necesitan dos reactores más poderosos. El USS 'Enterprise' fue la plataforma de pruebas que demostró la necesidad de simplificar (el diseño)", agrega.

Un veterano

En 1962 el "Enterprise" fue uno de los cuatro portaaviones que participaron del bloqueo alrededor de Cuba, durante la Crisis de los Misiles. Y a fines de 1965 inició su participación en la Guerra de Vietnam al ser desplegado en el Golfo de Tonkin. Para junio de 1967 sus pilotos ya habían volado más de 13.400 misiones de combate.

Tras el alto al fuego de 1973, el portaaviones abandonó las aguas del sudeste asiático, pero volvió en abril de 1975 -cuando Vietnam del Norte invadió a Vietnam del Sur- para ayudar en la evacuación de estadounidenses y sudvietnamitas desde Saigón.

Los aviones de combate del "Enterprise" también bombardearon Libia en represalia por atentados terroristas en Europa (1986), atacaron blancos iraníes cuando Teherán minó el Golfo Pérsico (1988), ofrecieron protección aérea durante la guerra y crisis humanitaria en Bosnia-Herzegovina (1996), y participaron de las invasiones a Afganistán (2001) e Irak (2003).

Y aunque muchos quisieran verlo convertido en un museo flotante -como el USS "Intrepid", en Nueva York-, lo más probable es que gran parte de su estructura deba ser desmantelada para remover sus reactores nucleares.

Nueva tecnología

El sucesor del "Enterprise" será el USS "Gerald R. Ford", bautizado así en memoria del 38º Presidente de EE.UU. y que entrará en funciones en 2015. Pero esta nueva clase realmente irá reemplazando a los portaaviones de la clase Nimitz (posterior al "Enterprise"), que están en funciones desde la década de 1970.

"El 'Ford' contará con ventajas significativas. En primer lugar, tendrá un mayor blindaje que sus predecesores, lo que le permitirá soportar mejor los impactos de misiles", asegura James Holmes. "Esto será importante en Asia, donde, como es sabido, el entorno estratégico es cada vez más complejo".

A esto se suma una cubierta de vuelo rediseñada que reducirá en un 25% el tiempo entre el aterrizaje de cada avión y su despegue, el cual está condicionado a lo que demora la recarga de combustible y municiones.

Holmes también destaca que, "según la Armada, la planta de energía podrá generar tres veces la cantidad de electricidad que requiere un portaaviones de la clase Nimitz". Esto permitirá al "Gerald R. Ford" tener un sistema de catapultas electromagnéticas que reemplazarán a las tradicionales de vapor (ver infografía).

"Las catapultas de vapor son complicadas, sufren filtraciones y mantenerlas en funcionamiento exige una gran cantidad de personal, que en el 'Ford' no se necesitaría", dice Holmes.

Otras innovaciones serán sistemas de defensa más modernos y que la "isla" (donde se ubica el puente y la torre de control) será más pequeña y estará ubicada más cerca de la sección de popa.

Con todos estos adelantos, la Armada de EE.UU. espera que la vida útil de cada nuevo portaaviones de la clase "Gerald R. Ford" sea de unos... 90 años.

 El avión de "Top Gun"

En marzo de 1974 el USS "Enterprise" fue el primer portaaviones en recibir al caza interceptor de geometría variable (alas móviles) más moderno de la época: el F-14 Tomcat, que se volvería mundialmente famoso gracias a la película "Top Gun" (1986), protagonizada por Tom Cruise.

El F-14 sirvió a bordo hasta 2001 y fue retirado definitivamente del servicio en 2006.



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