Acogen una importante biodiversidad:
Las algas antárticas cumplen el mismo rol que los arrecifes de coral

Sirven como refugio y alimento a invertebrados, peces, aves y mamíferos, por lo que preocupa el efecto que tendrá en ellas el aumento de temperatura que se espera por el calentamiento global. Aunque algunas ya pueden haberse adaptado.  

Richard García 

La mayor parte de los organismos antárticos, desde los más pequeños invertebrados hasta los grandes mamíferos marinos, dependen directa o indirectamente de las algas.

"Invertebrados, como los caracoles, erizos, estrellas de mar y varios peces, viven de las algas. Les ofrecen refugio y además alimento", explica Iván Gómez, investigador del Instituto de Ciencias Marinas y Limnológicas de la Universidad Austral, quien acaba de publicar el libro "Flora marina antártica", que recopila 30 años de investigación.

"Para ellos son el equivalente a los arrecifes de coral tropicales. Los invertebrados ponen en ellas sus huevos y, una vez que eclosionan, desarrollan allí toda su actividad", destaca el investigador. No es raro, ya que algunas especies de algas se expanden como tupidos árboles ocupando grandes extensiones del fondo marino y por eso también se les conoce como macroalgas. Su presencia, además, atenúa el impacto térmico del hielo flotante en las aguas.

Debido a las tormentas, habitualmente se producen acumulaciones de toneladas de ellas en las playas antárticas, las que pueden alcanzar hasta más de un metro de altura. Los elefantes marinos y focas las utilizan para hacer sus nidos. "Expuestas a una temperatura mayor que la del mar, empiezan a descomponerse y eso hace más caliente el ambiente", explica.

Otros animales, como los pingüinos y ballenas, se benefician indirectamente porque se alimentan de krill y otros pequeños crustáceos que justamente son sus residentes.

Las algas antárticas son mucho más resistentes al frío que sus parientes de otras latitudes y de los organismos conocidos, son los que hacen fotosíntesis con mínima cantidad de luz. "Por latitud, esas regiones polares están sometidas a seis meses de oscuridad, por lo que estas plantas debieron adaptarse".

En la península antártica y aguas adyacentes se han logrado identificar, hasta ahora, 124 especies de algas, que es la mayor concentración en el continente antártico, ya que en otras regiones los registros son más bajos.

Se trata, por lo general, de especies muy resilientes.

Sobrevivientes

Como en otros grupos de vegetales, entre las algas también hay evidencia de especies invasoras. Algunas llegaron en los últimos 200 años, en forma de esporas, como polizones de los barcos de las expediciones. Se han adaptado bien al frío y se han vuelto dominantes.

Otras son muy antiguas y ya vivían cuando la Antártica era mucho más cálida y formaba parte del megacontinente Gondwana.

¿Podrán adaptarse, entonces, al cambio climático y a un escenario de aguas más tibias? "Son más resistentes al aumento de temperatura de lo que pensábamos. Son unas sobrevivientes de tiempos más cálidos y en sus genes quedaron las claves para soportar temperaturas más altas", responde Gómez.

No obstante, reconoce que en otros casos el aumento de temperatura podría ser menos favorable y ello podría impactar en la biodiversidad asociada.

 


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La Adenocystis utricularis predomina en las pozas costeras de las islas antárticas. Sus pequeños tallos pueden alcanzar hasta los 10 centímetros de largo.<br/>
La Adenocystis utricularis predomina en las pozas costeras de las islas antárticas. Sus pequeños tallos pueden alcanzar hasta los 10 centímetros de largo.

Foto:IVAN GOMEZ

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