Ubicado a 3.800 metros de altura, en el sector del Cajón del Maipo:
Glaciar Echaurren duplica su nivel de nieve por fenómeno de El Niño

Pertenece a la red de hielos que abastece de agua a la Región Metropolitana a través del embalse El Yeso.  

Pamela Gutiérrez 

El glaciar Echaurren, ubicado a 3.800 metros de altura en el sector del Cajón del Maipo y que forma parte de la red de hielos que abastece de agua a la Región Metropolitana, aumentó al doble su altura de nieve en la última medición anual. Según datos de la Dirección General de Aguas (DGA), registró cuatro metros este año contra los 2,2 metros que tenía a fines del invierno anterior.

Los especialistas de la DGA lograron ascender al glaciar en octubre y se encontraron con el incremento en la acumulación de nieve. Medido en una columna de agua, significa que se incrementó de 79 centímetros a 140 centímetros entre 2014 y 2015. Habían intentado efectuar la medición en septiembre, pero tuvieron que desistir por el mal tiempo en la zona.

En el contexto de cambio climático que ha impactado a la gran mayoría de los glaciares provocando una disminución del tamaño y volumen de masas de nieve, esta alza en la altura de nieve significa que "al final del período, es decir, marzo de 2016, el glaciar Echaurren podría tener un balance positivo, en el contexto de seis o siete años de sequía, en que cayó muy poca nieve en el sector", dice el jefe de la unidad de glaciología de la DGA, Gonzalo Barcaza.

Aunque este crecimiento es una buena noticia, el experto asegura que no se asemeja a inviernos anteriores donde ha estado presente el fenómeno de El Niño, en que el aumento de nieve en el glaciar Echaurren ha alcanzado hasta los 12 metros.

La acumulación invernal en el glaciar "es una muy buena noticia que contribuirá, sin duda, este año a contrarrestar las grandes pérdidas de hielo que se han registrado en las últimas décadas, debido al calentamiento global y la megasequía observada en los últimos años", plantea el glaciólogo de Geoestudios y de la Universidad de Magallanes, Gino Casassa.

A pesar de ello, este glaciar ha perdido hielo en forma constante en los últimos 15 años. Es más, según modelaciones encargadas por la propia DGA a Casassa y sus colegas, "basados en distintos escenarios climáticos y tomando en cuenta que nuestro planeta se está calentando debido al efecto invernadero y que en Chile central se pronostican menores precipitaciones, los cálculos apuntan a que el glaciar Echaurren se extinguirá antes de 2050".

El Echaurren tiene la mayor cantidad de análisis continuos desde 1975, liderados por la DGA. "Son 40 años de estudio, que para esta parte del planeta es muy valioso. Ha sido medido durante tanto tiempo y en un detalle muy alto, tanto de recursos hídricos como de cantidad de nieve y condiciones meteorológicas, que constituye un pilar fundamental a nivel mundial del conocimiento de los glaciares", explica Casassa.

Este glaciar, junto con los otros cercanos, son una importante fuente de agua con que cuenta la región: "Hay que entender que a la cuenca que abastece al embalse (El Yeso) son muchos los glaciares los que aportan. El abastecimiento de agua potable está relacionado con la nieve que se acumula cada año en toda la cuenca", dice Barcaza.

Lo relevante de las mediciones al Echaurren es que permiten saber con precisión el estado del resto de los hielos. La cuenca del Maipo consta de alrededor de 38.400 hectáreas. El Echaurren tiene un tamaño actual de 20 hectáreas.

 


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Foto:Cristián Carvallo

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