Nuevos hallazgos de misión Kepler presentados ayer casi duplican la cantidad conocida:
Número de planetas extrasolares confirmados aumenta de 1.980 a 3.264 en apenas un día

Los astrónomos de la NASA dicen que es probable que existan más planetas que estrellas en la Vía Láctea.  

Richard García 

Cada vez parece más probable que los planetas que orbitan en torno a estrellas no sean una excepción, sino una regla en el universo. Desde 1995, cuando se hizo el primer descubrimiento de un planeta fuera del sistema solar -también conocido como exoplaneta o planeta extrasolar-, que los astrónomos han venido apuntando con sus avanzados instrumentos al cielo en busca de más mundos.

Uno de los más eficientes rastreadores de planetas ha sido el telescopio espacial Kepler de la NASA. Hasta fines 2015, el instrumento había detectado 984 planetas, pero la cifra resulta pequeña comparada con los 1.284 cuya detección verificada se reveló ayer.

"Este anuncio casi duplica el número de planetas confirmados por Kepler hasta ahora", destacó Ellen Stofan, científica jefe de la oficina de la NASA en Washington.

No solo eso, porque la cifra presentada por la investigadora dispara el número de exoplanetas detectados por los diferentes instrumentos existentes de 1.980 a 3.264. "Esto nos da esperanza de que en algún lugar allá afuera, alrededor de una estrella muy parecida a la nuestra, eventualmente podríamos descubrir otra Tierra", aseguró Stofan.

De hecho, de todos los planetas que se sumaron a la lista, al menos nueve tienen condiciones para mantener agua líquida, ya que se encuentran en la llamada zona de habitabilidad respecto de su órbita estelar. El más cercano de ellos está a 11 años luz.

"Antes de que el telescopio espacial Kepler fuera lanzado, no sabíamos si los exoplanetas eran raros o comunes en nuestra galaxia. Gracias a él y a la comunidad de investigadores, ahora sabemos que podría haber más planetas que estrellas", dijo Paul Hertz, director de la División de Astrofísica de la NASA. "Este conocimiento nos da información sobre las futuras misiones que serán necesarias para ratificar si estamos solos en el universo".

Los planetas fueron confirmados con la ayuda de una nueva técnica que asignó a cada uno de los 4.302 candidatos detectados una probabilidad estadística de que se tratara efectivamente de un planeta.

"Es un enorme número, son muchos más de los que normalmente se publican", destaca James Jenkins, astrónomo del Centro de Astrofísica (CATA) e investigador de la Universidad de Chile. Él ha participado en el hallazgo de estos objetos extrasolares, pero con la ayuda de telescopios terrestres.

"Por el momento, todavía no podemos decir que hay al menos un planeta en cada estrella porque solo estamos estudiando un tipo de ellas, las más pequeñas, pero no me sorprendería que ese sea el caso finalmente", dice.

Estrellas cercanas

El hallazgo hecho por el telescopio Kepler también es muy importante para avanzar en la búsqueda de vida, asegura Jenkens. "Cuantos más planetas pequeños existan en la galaxia, mayor es la posibilidad de encontrarlos en la zona de habitabilidad y que contengan agua líquida".

Por ahora, los investigadores solo han verificado la existencia de planetas en las estrellas cercanas al Sol, pero todavía nos falta dar una mirada a regiones más apartadas de la galaxia, e incluso más allá.

Es así como la NASA ya prepara la nueva generación de telescopios espaciales rastreadores de planetas. El Transit Exoplanet Survey Satellite, cuyo lanzamiento está previsto para 2018, monitoreará 200 mil estrellas cercanas en busca de planetas parecidos a la Tierra.

Además, ese mismo año debería estar en órbita el James Web Space Telescope, sucesor del Hubble, que también tendrá la capacidad de detectar planetas extrasolares.

 Rastreador

Lanzado en marzo de 2009, el telescopio espacial Kepler ha monitoreado durante más de cuatro años 150 mil estrellas en un segmento del cielo. La misión tiene una vida útil de dos años más.



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Así imaginó un artista de la NASA los nuevos mundos descubiertos por el telescopio espacial Kepler. Al medir la variación en el brillo de las estrellas, es capaz de detectar el tránsito de planetas, como el que acaba de protagonizar Mercurio.
Así imaginó un artista de la NASA los nuevos mundos descubiertos por el telescopio espacial Kepler. Al medir la variación en el brillo de las estrellas, es capaz de detectar el tránsito de planetas, como el que acaba de protagonizar Mercurio.
Foto:NASA/W. Stenzel


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