ESCRITOR ESTADOUNIDENSE | El renacer de una obra de culto:
John Williams : Más allá de "Stoner"

Profesor universitario de vida tranquila y autor de solo cuatro novelas, el escritor norteamericano John Williams se ha mantenido vigente después de su muerte, e incluso ha seguido cautivando a críticos y lectores gracias a las recomendaciones boca a boca y a las continuas reediciones de sus obras, que han impedido que pase al olvido.  

Soledad Rodillo M. 

Aunque John Williams (1922-1984) fue un autor leído en su tiempo -que incluso ganó el National Book Award por su novela "El hijo de César", en 1973-, ha sido en estos últimos años que su nombre ha ganado mayor notoriedad, y su obras, más fieles lectores. Pero, por desgracia, sus novelas son únicamente cuatro, y la primera de ellas, "Nothing Butthe Night" (1948), fue despreciada por su autor poco después de su publicación, lo que nos deja solo tres alternativas: "Butcher's Crossing", "El hijo de César" y "Stoner", la más famosa de todas -considerada por años como novela de culto- y que ha tenido exitosas reediciones desde la muerte de su autor.

"Stoner" narra la vida de un hijo de campesinos (William Stoner) que a comienzos del 1900 entra a la Universidad de Misuri a estudiar Agricultura, pero que al poco tiempo cambia de rumbo, cuando descubre su gusto por la literatura. Una novela nostálgica sobre un idealista que busca triunfar en el amor y en su trabajo, pero que inevitablemente ve cómo su matrimonio y su boyante carrera como profesor universitario caen al despeñadero. "Al mes él sabía que su matrimonio era un fracaso; al año dejó de esperar que mejorara. Aprendió a callar, y no persistió en su amor", se lee en la primera parte de la novela. El mismo sentimiento de decepción va a estar presente en la relación de William Stoner con los otros profesores y sus alumnos, aunque el autor siempre negó el carácter triste del protagonista. "Mucha gente que ha leído la novela piensa que Stoner tuvo una vida triste y mala. Yo creo que tuvo una muy buena vida. Él estaba haciendo lo que quería hacer; sentía la importancia del trabajo que estaba realizando. Su trabajo le dio un tipo de identidad y lo hizo ser lo que era", dijo el autor en una entrevista: "(Yo) creo que es un verdadero héroe".

Al igual que el protagonista de "Stoner", John Williams también fue profesor universitario durante gran parte de su vida. Nacido en Texas en 1922 y nieto de campesinos, el escritor se enamoró de la literatura en secundaria, y tras servir en el Ejército durante la II Guerra Mundial, obtuvo un doctorado en Literatura en la misma universidad que aparece retratada en la novela. Novelista y poeta, Williams trabajó como profesor de escritura creativa de la Universidad de Denver durante 30 años. Tras su muerte, ocurrida en 1984, el obituario del New York Times destacó más su faceta de académico que la de escritor, aunque con los años este descuido ha sido reparado, y hoy sus novelas, especialmente "Stoner", están teniendo un éxito inesperado en varias partes del mundo que ha salvado a John Williams de pasar al olvido. Parte de este éxito ha venido de sus propios lectores -que han recomendado la novela boca a boca-, de las buenas críticas y, también, de las cuidadas reediciones de sus novelas, como la que hizo en 2015 el New York Review of Books para conmemorar los 50 años de "Stoner", o la que hizo hace un par de meses la editorial Fiordo, en Argentina (en Chile distribuye Hueders), y que fue un éxito en la pasada Feria del Libro de Buenos Aires, donde prácticamente se agotó la primera edición (de 1.500 ejemplares) de la novela.

Rivalidades entre hombres

Cuando "Stoner" (1965) fue publicado en Estados Unidos, tuvo una tibia recepción: una pequeña nota en el New Yorker y unas dos mil copias vendidas. Pero al año siguiente recibió una elogiosa reseña en el New Republic que si bien "no llevó a vender una sola copia -en palabras del autor-, sí le dio al libro una especie de vida underground " que ha llevado a que cada ciertos años alguien vuelva a hablar de él y lo reedite.

Lo mismo ha ocurrido con sus otras novelas, a las que les han llegado los lectores de "Stoner", y que son casi lo único que puede leerse de John Williams, además de sus antologías de poemas, y que son obras tan disímiles -en cuanto a trama y a la época en que están situadas-, que la lectura de cada una de ellas es una experiencia singular. "Butcher's Crossing" (1960) es un western tan desolador, que a ratos nos recuerda las novelas de Cormac McCarthy; y "El hijo de César" (Augustus, en algunas traducciones) es una novela histórica -escrita a través de cientos de cartas de distintos personajes- que ha alcanzado mayor notoriedad en estos últimos años gracias a la renacida fama de su autor y a la reedición que hizo el NYRB en 2014 a raíz de los 2.000 años del emperador Augusto.

"No tengo ilusiones de que ("Stoner") vaya a convertirse en best seller o algo así", escribió John Williams a su agente literario en 1963: "De lo único que estoy seguro es de que es una buena novela; con el tiempo incluso podría ser considerada sustancialmente buena". Y claro que tenía razón. Con los años, "Stoner" pasó a la historia como una novela muy buena, de prosa clara y poco pretenciosa, donde aparecen las rivalidades entre los profesores y las luchas de egos, pero donde principalmente está un hombre solo cuyas únicas certezas están en su trabajo y en sus libros de literatura. Al final de su vida, William Stoner recuerda que había tenido una esposa, una hija, un par de amigos, pero que todo había acabado: "Había buscado amor y había tenido amor, y había renunciado a él, lo había dejado marchar en el caos de la potencialidad. (...) Y había querido ser profesor, y lo fue, aunque sabía, siempre lo supo, que durante la mayor parte de su vida había sido uno cualquiera".

En su novela anterior, "Butcher's Crossing", también aparece el tema de las rivalidades masculinas. El protagonista, Will Andrews, es un recién egresado de Harvard que -influenciado por el Trascendentalismo de Emerson- llega al Oeste en 1876 en busca del sentido de la vida. En Kansas, Andrews conoce a tres cazadores, con los que parte a las montañas en busca de pieles de búfalos, y con quienes termina pasando una larga y agobiante temporada en la nieve, de la que regresa con las manos ásperas, inmutable y convertido en hombre. La novela -que a ratos nos recuerda a Thoreau- habla de la lucha del hombre con esta naturaleza implacable, de la violencia injustificada, y también de esa pasión que mueve a ciertos hombres "a cruzar medio continente hasta un territorio salvaje donde soñó que podría encontrar, como en una visión, su yo inalterable".

Nacer, vivir, morir

Tanto "Butcher's Crossing" como "Stoner" tratan de la iniciación sexual, de las tensiones entre hombres y mujeres, y de la muerte. Para el escritor, toda novela debiese ser una vida: "debe ser sobre nacer, vivir y morir". En "El hijo de César", su última novela publicada, estos elementos están presentes desde el inicio del libro -que comienza con la muerte de Julio César- hasta el final, que narra la muerte de Octavio César y de su hija Julia en el exilio, y donde la prosa sencilla de John Williams va a ser capaz de atraer a cualquier lector (incluso a aquellos que sospechan de las novelas históricas).

La novela, escrita a través de epístolas, narra la vida de Octavio César desde que es un joven inexperto que viaja con sus amigos, hasta que se convierte en emperador de Roma, y donde el lector puede conocer el pensamiento de cada personaje -de su hija, de su esposa, de sus amigos y de sus enemigos- sin tener que leer diálogos impostados o recreaciones forzosas tan propias de las novelas históricas. La novela -al igual que las obras anteriores- también tiene por protagonista a un héroe que triunfa en su misión política (como Stoner en la academia y Andrews en las montañas), pero que también fracasa en lo personal: un héroe que comienza siendo un joven idealista, pero que al final de sus días -pese a los triunfos alcanzados- siente que está solo: que perdió a su hija Julia en el destierro, que provocó la desunión de su familia entre tanta maquinación para perpetuar el poder y que se perdió a él mismo la oportunidad de ser feliz. "Con cada éxito aparecen dificultades que no habíamos previsto, y con cada victoria aumenta la dimensión de nuestra eventual derrota", se lee en una de las cartas de "El hijo de César", una frase que encierra la nostalgia de la última novela de Williams, y que también podría resumir el tema principal de "Stoner" y "Butcher's Crossing".

 


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Una conversación de escritores. De izquierda a derecha, Allen Ginsberg, Joanne Greenberg y John Williams, autor de Stoner.
Una conversación de escritores. De izquierda a derecha, Allen Ginsberg, Joanne Greenberg y John Williams, autor de "Stoner".
Foto:(PHOTO BY ERNIE LEYBA/THE DENVER POST VIA GETTY IMAGES)

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