Exploración del Sistema Solar:
Júpiter tendrá nuevos "ojos" observándolo

Mañana, la sonda Juno de la NASA llegará al gigante gaseoso para estudiar sus densas y enigmáticas nubes.  

Lorena Guzmán H. 

Júpiter, rey de los dioses, dibujó un velo de nubes a su alrededor para ocultar su mal comportamiento. Pero su esposa, la diosa Juno, es capaz de ver a través de la capa y revelar su verdadera naturaleza. Eso es lo que justamente hará la sonda Juno desde mañana a las 11:35 hora chilena: revelar los secretos del planeta Júpiter.

El más gigante de los planetas de nuestro sistema literalmente está escondido bajo una densa cubierta de nubes, la que ni siquiera permite ver si hay un centro sólido tras ella. Por eso, la sonda Juno está viajado desde el 5 de agosto de 2011 los casi 2,9 mil kilómetros que separan a Júpiter de la Tierra.

Una vez ahí, auscultará qué hay debajo de las nubes, qué elementos posee y cómo se genera el enorme campo magnético del planeta. Este último es tan grande que da origen a auroras boreales cientos de veces más energéticas que las terrestres.

"Uno de los principales objetivos de Juno es conocer la 'receta para hacer' sistemas solares", dice Scott Bolton, investigador principal de la misión. Júpiter posee una posición única para ayudar a entender esta receta, explica, porque fue el primer planeta en formarse en nuestro sistema.

Júpiter también tiene pequeñas cantidades de elementos pesados, como litio, carbono y nitrógeno. Algo que podría dar pistas de cómo y dónde encontrar vida fuera de la Tierra.

"Conocer la atmósfera de Júpiter nos permitirá extrapolar esas características a exoplanetas gaseosos similares", dice James Jenkins, astrónomo de la Universidad de Chile y del Centro de Astrofísica y Tecnologías Afines (CATA). Un dato que podría afinar la búsqueda de posible vida extrasolar. Y, además, dará pistas de cómo esos gigantes se forman.

Juno está equipada con una cámara de alta resolución y con instrumentos que le permitirán mapear los campos gravitacionales y magnéticos del planeta. Además podrá medir la cantidad de agua de la atmósfera del gigante y los elementos químicos presentes en ella.

El riesgo

Mañana, cuando Juno esté lo suficientemente cerca de Júpiter, encenderá sus motores para frenar y avisará a la Tierra que está llegando a destino. Pero dada la distancia entre ambos planetas, cada mensaje que la sonda envíe por radio se demorará 48 minutos en llegar. La maniobra para quedar en órbita durará solo 35 minutos, por lo que cuando llegue el primer saludo de Juno, su suerte ya estará echada. No hay nada que pueda hacer la NASA más que esperar y cruzar los dedos.

Las comunicaciones en todas las misiones son algo crítico, dice James Jenkins. Si bien comparado con lo que tardan en llegar a Marte, los mensajes a Júpiter demoran el doble, tampoco se puede hacer nada en el planeta rojo para detener una posible catástrofe. Es un riesgo inevitable.

Si por alguna razón Juno no logra quedar en la órbita planeada, es posible que no pueda hacer las mediciones para las que fue hecha. O, en el peor de los casos, se estrelle o sea "engullida" por el mismo planeta "dios".

 La primera de todas

Si bien cada sonda que una agencia espacial manda al espacio es única en su tipo, Juno se destaca por romper varios récords.

Es la misión impulsada por energía solar que ha llegado más lejos, y es la primera equipada con una pequeña bóveda de titanio hecha para proteger de la intensa radiación -en este caso de los anillos de Júpiter- a los instrumentos más sensibles.

También hará historia recorriendo por primera vez una órbita que va de polo a polo de un planeta, y se convertirá en la nave espacial que se posicione más rápido en su órbita: a 57,9 kilómetros por segundo.



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