Cuenca del río Olivares, afluente del Colorado y Maipo:
Retirada de los glaciares frente a Santiago podría afectar el suministro de agua en los próximos 50 años

Desde 1955, algunos han perdido hasta 70% de su área de extensión debido a las mayores temperaturas registradas, advierte un estudio liderado por el glaciólogo noruego Sebastián Mernild, quien es investigador de la U. de Magallanes.  

Richard García 

Los glaciares andinos, así como los de la zona central de Chile, son fuentes importantes para la disponibilidad de agua. Esto porque al derretirse la nieve acumulada se alimentan ríos de los que se obtiene el recurso, especialmente en las temporadas de sequía.

De ahí la gran preocupación que existe sobre el futuro de los glaciares, amenazados por el cambio climático. Al aumentar la temperatura en la alta cordillera, el derretimiento es mayor y la capacidad de recuperación no ha sido suficiente para mantener las reservas de agua estables.

Así lo revela una serie de estudios liderados por el glaciólogo noruego Sebastián Mernild, quien desde el año 2013 se ha dedicado a entender cómo están cambiando los glaciares frente al calentamiento global y su impacto para los habitantes de la zona andina. "Hay muchas personas viviendo aquí y el agua es muy importante, tanto para la gente como para la industria, los viñedos, la minería y la alimentación", explica el especialista, quien es investigador de la Universidad de Magallanes y de varios centros de estudios europeos.

"No podemos ir y medir todos los lugares que nos gustaría, no existen los recursos suficientes, por eso tenemos que concentrarnos en lugares específicos y concentrar allí nuestra actividad de campo", explica.

Es así como, en el caso de Chile Central, su investigación se ha focalizado en la cuenca del río Olivares y en seis glaciares principales: Juncal Norte, Juncal Sur, Esmeralda, Olivares Alfa, Olivares Beta y Olivares Gamma.

El complejo de glaciares es vital para Santiago ya que al menos uno de ellos, el Olivares Gamma, desagua directamente en el río Olivares, que a su vez alimenta al Colorado y luego al Maipo, desde donde se obtiene buena parte del agua potable de la capital.

Para su análisis, Mernild empleó distintas fuentes documentales, desde inventarios que se remontan a 1955 hasta imágenes satelitales y análisis en terreno, que combinó con simulaciones computacionales, que son su especialidad.

Con ellas ha podido reconstruir cómo fue mermando la superficie de estos glaciares en los últimos 60 años.

"Se ha derretido en forma progresiva aproximadamente un kilómetro anual desde esa época". Esto significa que han perdido en promedio 30% de su área, pero en algunos casos individuales la merma llega a casi 70%.

"Esto es bastante malo porque hay una enorme cantidad de agua acumulada en forma de hielo en esos glaciares, pero como son cada vez más pequeños, esas reservas se irán y toda el agua que llegue a Santiago dependerá de la lluvia".

El problema es que los escenarios a la luz del cambio climático hablan de que las precipitaciones en Chile Central disminuirán en más de 40% en los próximos 30 años, según simulaciones realizadas por la Dirección Meteorológica de Chile. En esas condiciones el suministro de agua se vería en serios problemas.

El proceso no parece reversible, ya que la acumulación de nieve también es cada vez menor.

"Mi perspectiva personal es que esos glaciares podrían desaparecer por completo. Esto podría tomar entre 50 a 100 años dependiendo de lo grandes que sean".

Esto está ocurriendo en todos lados. "Vemos la misma tendencia en el resto de los Andes, el Ártico, Groenlandia, los Alpes, los Himalaya, Noruega, el oeste de Estados Unidos, Colombia y Alaska; el derretimiento es global, no importa cuál sea la región", aclara.

Hay unos pocos glaciares que están aumentando de tamaño, pero son la excepción. "En el Ártico participé en un estudio en el que observamos 16 regiones y 320 glaciares. De ellos, solo el 7% estaba aumentando, todo el resto está perdiendo área y volumen".

 


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El glaciólogo Sebastián Mernild analiza con sus instrumentos uno de los glaciares del la cuenca del río Olivares.
El glaciólogo Sebastián Mernild analiza con sus instrumentos uno de los glaciares del la cuenca del río Olivares.
Foto:SEBASTIAN MERNILD

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