Astronauta símbolo de la carrera espacial:
Con muerte de John Glenn parte el último "héroe" estadounidense

Pasó a la historia por ser el primero de su país en orbitar la Tierra y levantar la moral de EE.UU. frente a la Unión Soviética.  

Erika Lüters Gamboa 

"Ad Astra" ("hasta las estrellas"). Con esa frase en latín, la NASA despidió ayer en Twitter al ex astronauta John Glenn, el primer estadounidense que orbitó la Tierra levantando la esperanza de su país durante la carrera espacial con la Unión Soviética, en plena Guerra Fría. Su travesía de cuatro horas, 55 minutos y 23 segundos en el espacio en 1962 lo convirtió en un verdadero "héroe" norteamericano.

La vida de Glenn, muerto el jueves a los 95 años, estuvo marcada por la determinación, humildad e integridad, dicen quienes lo conocieron. "A lo largo de su vida, el senador John Glenn encarnó las cosas correctas", dijo ayer el secretario de Defensa, Ashton Carter.

Sus restos son velados desde ayer en la sede del capitolio de Ohio, su estado natal y por el cual fue senador por el Partido Demócrata durante 24 años. Le sobreviven su esposa por 73 años, Annie, y sus dos hijos.

Antes de convertirse en el "héroe" del espacio, Glenn fue piloto de combate y parte del cuerpo de Marines. Participó en 59 misiones aéreas en el Pacífico durante la Segunda Guerra Mundial y años más tarde en otras 90 en la guerra de Corea, por las que obtuvo numerosas condecoraciones.

La misión Mercury-Atlas 6, por la cual pasó a la historia, la realizó a los 40 años de edad, el 20 de febrero de 1962. Ese día, con todo un país pegado a las transmisiones de la televisión, se convirtió en el primer estadounidense que orbitó la Tierra en un vuelo a bordo de la cápsula Friendship 7.

La Unión Soviética se había adelantado en la exploración espacial cuando puso en órbita el satélite Sputnik 1, en 1957, y después envió al primer hombre al espacio, el cosmonauta Yuri Gagarin, en un vuelo orbital de 108 minutos el 12 de abril de 1961.

Ingreso a la política

A su regreso a la Tierra, el entonces Presidente, John Fitzgerald Kennedy, lo invitó a la Casa Blanca, dio un discurso en el Congreso y desfiló en un descapotable por los lugares más emblemáticos del país para ser aclamado.

Kennedy vio en el astronauta de sonrisa fácil y nervios de acero a un activo político del que no quería prescindir. Glenn no volvió a aventurarse en arriesgadas misiones espaciales, pese a su insistencia en ello, y finalmente renunció frustrado a su carrera de astronauta, en 1964.

Ingresó en el Partido Demócrata, y entre 1974 y 1999 representó a su estado (Ohio) como senador en el Congreso federal. En 1984 quiso avanzar, y se lanzó a conseguir la nominación demócrata, pero perdió en las primarias con Walter Mondale, quien a su vez fue derrotado en las elecciones frente al republicano Ronald Reagan.

"Como senador que representaba a Ohio -un estado que no se benefició significativamente de los logros de la NASA-, apoyó sus esfuerzos por obtener fondos para construir el transbordador espacial. Pero cuestionó los gastos para construir una estación espacial, y no apoyó las misiones a la Luna y Marte propuestas por la administración de George Bush en 1989", comenta a "El Mercurio" Roger D. Launius, director asociado del Museo Nacional del Aire y del Espacio, en Washington.

En 1998, y a los 77 años, Glenn volvió a sorprender a su país y al mundo al convertirse en la persona de más edad en volar en el espacio a bordo del transbordador Discovery. Su viaje tuvo como meta ayudar a los científicos a comprender mejor los efectos de las condiciones en el espacio sobre personas mayores.

"Hemos perdido a un héroe que era un símbolo de gracia, dignidad y valor para todos los que lo conocimos. Durante su lanzamiento en 1962, el astronauta Scott Carpenter, dijo: 'Godspeed (buena suerte) John Glenn'. No puedo pensar en ninguna declaración más apropiada para pronunciar por su fallecimiento", dijo Launius.

Después de ser velado y homenajeado en su natal estado de Ohio, Glenn será enterrado en el Cementerio Nacional de Arlington, cerca de Washington, D.C.

 


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En 1998 , Glenn sorprendió al volver al espacio con 77 años de edad.
En 1998 , Glenn sorprendió al volver al espacio con 77 años de edad.
Foto:REUTERS

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