Estudios de la sonda Cassini:
Encélado, la luna de Saturno, reúne las condiciones para albergar vida

De su polo sur brotan géiseres que contienen hidrógeno molecular y dióxido de carbono, sustancias químicas que permiten subsistir a microorganismos en la Tierra. en la Tierra.  

Alexis Ibarra O. 

Hace un año y medio, en octubre de 2015, la sonda Cassini de la NASA se dirigió hacia uno de los polos de Encélado, una de las 62 lunas de Saturno y que está recubierta por una densa capa de hielo de unos 40 kilómetros de espesor.

Su misión: pasar a 40 kilómetros de su superficie para atravesar las grandes fumarolas de gas que emanan desde su polo sur. Así, su espectrómetro de masas lograría determinar el peso de las moléculas e identificar su composición química.

Ayer, el misterio fue develado tras la publicación de los resultados de la investigación en la revista Science: los géiseres de Encélado emanan moléculas de hidrógeno y dióxido de carbono, compuestos esenciales para sustentar la vida.

"El hidrógeno encontrado en Encélado tiene casi todos los ingredientes que necesitarías para mantener la vida en la Tierra", dijo en una conferencia de prensa Linda Spilker, científica de la misión Cassini de la NASA.

La presencia de este gas permitiría que microorganismos -de haberlos- podrían usarlo como fuente de energía, combinando el hidrógeno con dióxido de carbono disuelto en agua para generar metano, proceso conocido como metanogénesis (ver infografía).

Según los investigadores, una de las teorías plausibles es que las fumarolas se producirían por actividad hidrotermal. En la Tierra, procesos similares suceden en el fondo oceánico y albergan una gran cantidad de microorganisos que se alimentan de las sustancias químicas presentes en ese ambiente oscuro y submarino.

"Algunos de los microorganismos más antiguos de la Tierra tienen este tipo de metabolismo que se basa en el hidrógeno", dice Hunter Waite, quien lidera el estudio químico de las muestras captadas por Cassini.

Los autores de la investigación agregan que "la presencia de hidrógeno en las columnas de gas de Encélado podrían, por tanto, sugerir la existencia de temperaturas y fuentes de energía químicas necesarias para que en el interior de esa luna se den condiciones de habitabilidad".

"Esto es lo más cercano que hemos estado de la identificación de un lugar con ingredientes necesarios para un entorno habitable", añade Thomas Zurbuchen, administrador de la misión científica de la NASA.

Lejos del Sol

Para Patricio Rojo, académico del Departamento de Astronomía de la U. de Chile, este es un hito importante. "Lo destacable es el hallazgo de hidrógeno molecular y que los autores sugieran que es producido por actividad geotermal. Esto crea energía en ambientes alejados del Sol y que regularmente están a menos 170 grados Celsius".

Según el académico, esto no solo restringe la búsqueda de vida al conocido "cinturón de la vida", donde están los planetas que albergan agua en estado líquido, sino que lo amplía a un rango mucho mayor.

El hallazgo en Encélado, explica, no permitiría hablar de las condiciones para originar la vida, ya que aún la ciencia no sabe con certeza cómo esta se originó. "Aún hay muchas preguntas por contestar sobre eso. Lo que sí podemos afirmar es que reúne las condiciones necesarias para albergar y mantener la vida".

La sonda Cassini -un proyecto conjunto de la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la italiana (ASI)- terminará en septiembre su misión de 13 años explorando Saturno y sus 62 lunas conocidas.

Entrará, a 122 mil kilómetros por hora, a la atmósfera del sexto planeta para desintegrarse en su atmósfera.



 


Herramientas Reducir letras Aumentar letras Enviar Imprimir


Servicios El Mercurio
   Suscripciones:
Suscríbase a El Mercurio vía Internet y acceda a exclusivos descuentos.
   InfoMercurio:
Todos los artículos publicados en El Mercurio desde 1900.
   Club de Lectores:
Conozca los beneficios que tenemos para mostrar.


Otros Servicios
   Defunciones
   Ediciones anteriores
   Propiedades
   Suscripciones
   Empleos
   PSU@El Mercurio
   Contratar publicidad
   Club de Lectores
   Clase Ejecutiva
   El Mercurio - Aguilar
 


Buscador emol.com Ir al demo interactivo Buscador emol.com
0  
Versión Digital

  • Revistas
    El Mercurio
  • PSU@ElMercurio.com Ediciones Especiales