Doctor Robert Sparrow, investigador y especialista en bioética:
"La edición genética puede afectar las relaciones igualitarias entre los seres humanos"

El desarrollo de esta técnica genera opiniones encontradas entre los científicos, en especial hasta dónde se puede aplicar como una herramienta más allá del tratamiento y prevención de enfermedades.  

C. González 

Cortar y pegar. Esa es la base de la tecnología CRISPR, la sigla en inglés que alude a una herramienta que permite editar, como si se tratara de tijeras moleculares, el genoma de plantas, animales y seres humanos. Así, sacando e introduciendo nuevas secuencias, se busca tratar o prevenir una enfermedad o corregir alguna anomalía.

La espectacularidad de esta técnica y sus potenciales usos terapéuticos hicieron que en 2015 fuera calificada como el hallazgo más importante de aquel año por la revista Science.

"Es una tecnología tremendamente emocionante, con posibilidades enormes en términos de investigación médica, tratamiento de enfermedades o aplicaciones en agricultura", cita como ejemplo el doctor Robert Sparrow, especialista en bioética y académico de la U. de Monash (Australia), quien se ha dedicado a estudiar y publicar una serie de trabajos sobre los desafíos éticos de la edición genética.

Invitado a Chile por la Universidad de Santiago, Sparrow dictó esta semana una conferencia sobre el tema, en el marco de un proyecto de investigación Fondecyt que se lleva a cabo en la Facultad de Humanidades de dicho centro de estudios.

En entrevista con "El Mercurio", Sparrow se muestra optimista sobre los usos que esta técnica puede brindar a nivel médico.

Discriminación genética

En agosto pasado, gracias a CRISPR, un equipo de investigadores logró por primera vez en EE.UU. modificar el genoma de embriones humanos para corregir defectos congénitos antes del nacimiento, de forma segura y eficaz. En este caso, se trató de una mutación que provoca una anomalía a nivel cardíaco que causa muerte súbita en adolescentes.

Sin embargo, los reconocimientos hacia esta técnica han venido acompañados de controversia, sobre todo por la posibilidad de manipular genéticamente los embriones para generar "mejores" humanos, plantea Sparrow.

Su investigación se ha centrado en el uso de la edición genética en células de la línea germinal de los seres humanos; es decir, todo aquello que se transmite a la descendencia. "Eso supone intervenir para siempre en el destino genético de una persona".

La Academia de Ciencias de EE.UU., así como la Unesco, han pedido frenar su uso a este nivel.

Para Sparrow, una de las mayores preocupaciones es cómo esto puede influir también a nivel social. "La edición genética puede afectar las relaciones igualitarias entre los seres humanos", enfatiza.

"Existe un riesgo de que surja una discriminación genética entre aquellos que pueden acceder a esta técnica y quienes no. Los cambios en las tecnologías conducen a cambios sociales que pueden implicar un aumento de desigualdades".

A su juicio, hay que poner énfasis en regular el uso de la técnica, y no la técnica en sí. En tal sentido, diferentes organismos internacionales y grupos de investigación ya han comenzado a establecer declaraciones y normas de aplicación de la tecnología. Por una parte, para ofrecer un acceso democrático -de hecho, un laboratorio de biología molecular de mediana complejidad podría implementarla- y, por otra, para prevenir usos inadecuados.

"Podemos usar esto para un mundo mejor; pero no hay que ser ingenuo para no pensar en el impacto que puede tener en diferentes ámbitos (por ejemplo, para mejorar la tecnología habrá que seguir trabajando con embriones humanos)", precisa el investigador.

"Hay que enfocarse en que los derechos humanos y la igualdad no serán socavados por un entusiasmo desmedido por los usos de esta tecnología".

 


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La técnica CRISPR permite cortar y pegar de nuevo el ADN e introducir secuencias nuevas en él. Su eventual uso para mejorar embriones genera controversia.
La técnica CRISPR permite cortar y pegar de nuevo el ADN e introducir secuencias nuevas en él. Su eventual uso para mejorar embriones genera controversia.

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