InSight llegará a su destino en noviembre:
Misión de la NASA que le tomará el pulso a Marte inicia mañana su viaje al espacio

Esta nueva incursión al planeta rojo llevará un instrumento robótico que realizará, por primera vez, una perforación profunda del suelo marciano y analizará su geología, sismicidad y temperatura interna.  

Richard García 

Todo está dispuesto por la NASA para que mañana viaje a Marte la misión InSight. Será la primera que partirá desde la costa oeste a otro planeta: el cohete Atlas que lleva el vehículo robótico no lo hará desde Cabo Cañaveral, sino que desde la base Vandenberg, situada en la costa californiana.

Su objetivo es realizar el "primer chequeo a fondo de las funciones vitales desde que se formó el planeta, hace 4.500 millones de años", según destacó la agencia espacial estadounidense. El vehículo llegará en noviembre a su destino.

Será la primera vez que se explora el interior de Marte, destaca Mauricio Henríquez, ingeniero e investigador del laboratorio de estudios espaciales de la U. Austral, sede Puerto Montt. "Han existido misiones solo en la superficie. InSight lleva sismógrafos, sondas térmicas y otros instrumentos, para entender Marte por dentro".

Hardware probado

Como parte del ahorro de costos impulsado por la agencia espacial estadounidense, el diseño del robot de 360 kilos se basa en la sonda espacial Phoenix, que aterrizó en 2008 en Marte y envió datos durante algunos meses desde la zona polar. "Esto le brinda a InSight la herencia del desempeño de la misión anterior, es decir, se basa en hardware ya probado con éxito en una misión y esto es de gran relevancia en Marte, pues históricamente, alrededor del 50% de las misiones han fallado, muchas de ellas en el aterrizaje, que es extremadamente difícil".

Al contrario que un rover , InSight no puede desplazarse, sino que permanecerá quieto en un solo lugar y allí desplegará sus instrumentos. La razón es que son dispositivos tan sensibles que podrían romperse si el robot se moviliza.

Para medir el flujo de calor cuenta con un instrumento de medida que puede penetrar en la superficie del planeta hasta cinco metros.

Para los expertos también es importante el monitoreo del pulso del planeta. Un sismómetro registrará los temblores que se produzcan.

Eduardo Bendek, ingeniero y astrónomo chileno que trabaja en la NASA, reconoce que todavía no hay claridad si allá se producen terremotos. "Las misiones Viking, que aterrizaron en Marte en 1976, midieron 'vibraciones' y un posible 'Marsquake' en Marte, pero aún existe la incertidumbre de cuál es su causa. Se cree que parte de estas vibraciones pueden ser causadas por impactos de meteoritos y no necesariamente por actividad geológica, ya que no sabemos si Marte tiene un núcleo líquido o no", indica.

La existencia de un núcleo líquido es la causa más probable del campo magnético que protege a la Tierra de las partículas de alta energía y del viento solar, evitando que se escape al espacio la atmósfera del planeta. "La ausencia de un núcleo líquido en Marte podría explicar la razón por la cual el planeta rojo perdió su atmósfera", agrega Bendek.

Máquina del tiempo

Pero los investigadores no solo esperan saber más de Marte con esta misión, sino también sobre la formación de la Tierra y otros objetos rocosos.

"InSight es, en cierto modo, como una máquina del tiempo científica que nos aportará información sobre las primeras fases de formación de Marte, hace 4.500 millones de años", dijo al presentar la misión el investigador de la NASA Bruce Banerdt, que lleva trabajando en ella desde hace más de 25 años. "Esto nos ayudará a entender cómo se forman los astros rocosos como la Tierra, su Luna e incluso planetas de otros sistemas solares".

InSight (abreviatura de Interior Exploration Using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport) no estará solo en Marte. Actualmente, en su superficie se encuentran operativos los rover Opportunity y Curiosity, y ya está preparando la misión Mars2020, que debería viajar ese año para allá.

El lanzamiento de InSight estaba planeado originalmente para marzo de 2016, pero tuvo que ser aplazado dos años, debido a que un instrumento de análisis presentaba una fuga que ponía en riesgo la misión.

 


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Una grúa levanta el segmento del Atlas V que contiene el vehículo robótico InSight en la base Vandenberg, en California.
Una grúa levanta el segmento del Atlas V que contiene el vehículo robótico InSight en la base Vandenberg, en California.
Foto:AP

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