VIDA CIENCIA TECNOLOGÍA

Jueves 5 de Diciembre de 2013

¿Es un pedazo de la Tierra o de otro mundo?:
El origen de la Luna todavía es un misterio para los científicos

Hasta hace unos años, la teoría más aceptada sugería que se formó por el impacto con la Tierra de un planeta parecido a Marte, pero nueva evidencia complica el escenario.  
Richard García El origen de la Luna, hace 4.500 millones de años, es uno de los misterios de la astronomía que todavía no han sido resueltos.

Hasta hace un tiempo, la teoría más aceptada sugería que se formó tras el impacto con la Tierra de un planeta parecido a Marte (por su composición química y tamaño). El satélite se habría formado mayormente con sus restos.

Sin embargo, nuevas investigaciones muestran que la semejanza con nuestro planeta es mayor de lo que se creía, lo que abre la posibilidad de que se haya formado principalmente con material terrestre. Es lo que plantea hoy, en la revista Nature, Robin Canup, vicepresidenta del directorio de Ciencia Planetaria del South West Research Institute en Boulder, Colorado.

Según indica la investigadora, el argumento para considerar a la Luna el producto de una colisión de la Tierra con un objeto foráneo se sostenía principalmente por la diferencia en la composición química de ambos cuerpos. Se afirmaba, por ejemplo, que mientras el núcleo de la Tierra es rico en hierro (30% de la masa terrestre), en la Luna representa menos del 10%.

No obstante, las muestras de suelo tomadas por misiones lunares revelaron que los isótopos de oxígeno (variedades del mismo átomo que sirven como indicadores muy precisos de la composición de los minerales) de los suelos de la Luna y la Tierra en realidad eran idénticos y muy diferentes a los de Marte o el cinturón de asteroides.

Tras análisis más recientes, otros isótopos, como los de cromo, titanio, tungsteno y silicio, también han resultado ser iguales a los terrestres.

Para Canup, esto significa que, o la Luna se formó de material originado directamente en el manto de la Tierra o que la Luna y parte de la Tierra se formaron de una idéntica mezcla de material procedente de uno o varios objetos.

En ese sentido, el año pasado se presentaron dos modelos alternativos, desarrollados a través de simulaciones computacionales.

Uno de ellos, impulsado por Canup, plantea que hace unos 4.500 millones de años dos cuerpos similares o un poco mayores a la Tierra chocaron violentamente y al destruirse dieron forma no solo a la Luna, sino también a la Tierra.

Otra teoría plantea que fueron dos impactos y no uno solo el que permitió la formación de la Luna. Esto explicaría por qué la composición no es totalmente idéntica.

Según indica Canup a "El Mercurio", la clave del misterio podría tenerla Venus, ya que se trata de un planeta semejante a la Tierra en masa y distancia desde el Sol. Por eso cree necesaria una misión espacial a ese planeta. "Podríamos descubrir cómo es la composición isotópica de Venus, en particular de oxígeno y silicio, y compararla con la de la Tierra y la Luna. Si Venus es similar a ellas, esto nos revelaría que el cuerpo que formó la Luna probablemente tenía una composición similar también".

Esto, de paso, indicaría que Venus también se formó en una colisión.

¿Y qué ocurre con Mercurio? Canup reconoce que como también se carece de muestras del suelo de ese planeta, no se sabe si habría tenido el mismo origen. "Sería una pista muy importante también, pero de algún modo menos que Venus, ya que la órbita de este último es más cercana a la Tierra y su tamaño también es similar".

 


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<b>Recreación artística</b> del violento choque de la Tierra con otro cuerpo y que habría originado la Luna. Es una de las teorías que explican su nacimiento.
Recreación artística del violento choque de la Tierra con otro cuerpo y que habría originado la Luna. Es una de las teorías que explican su nacimiento.
Foto:NASA/JPL-CALTECH
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