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Sábado 6 de Agosto de 2011

 
El hombre de las cavernas lanza un llamado de alerta

Jut Wynner conoce las entrañas de Rapa Nui y del desierto de Atacama. Investiga cuevas hace una década y pide con urgencia hacer algo para resguardar las que existen a lo largo de todo Chile. Paula Leighton N.  
 Para llegar a su lugar de trabajo, Jut Wynne tiene que avanzar en punta y codo, colgar cuerdas para luego escalar por paredes verticales y descender por pasillos estrechos y húmedos. En ocasiones, las cosas son más sencillas y simplemente camina por bóvedas donde se cuela la luz. A veces se distrae con colonias de murciélagos, encuentra restos fósiles o insectos desconocidos. Otras veces sólo se topa con turistas... o con basura.

Wynne es investigador del Departamento de Ciencias Biológicas de la Universidad de Northern Arizona. Su especialidad son las cuevas y cavernas. No sólo las de Estados Unidos. También las del planeta Marte y varias en nuestro país.

En los últimos años este moderno "hombre de las cavernas" y su equipo han trabajado en la confección de un inventario de recursos biológicos y culturales en cuevas de Rapa Nui, con once de ellas ya catastradas.

En el desierto de Atacama, y en conjunto con astrofísicos, astrobiólogos, geólogos y científicos planetarios, han levantado mapas en 3D de cuevas que podrían dar pistas a la NASA para la búsqueda de vida en Marte (ver recuadro). Pero la principal preocupación de Wynne es más terrenal.

Cuidar los recursos

"Debido al aumento que ha tenido el turismo de aventura y el trekking, además de proyectos de extracción minera e hidroeléctricos, Chile necesita empezar urgentemente a catastrar y monitorear sus cuevas y cavernas y los recursos que hay en ellas", dice Wynner desde Isla de Pascua.

"Efectivamente, no hay un catastro formal de las que existen en áreas protegidas del país", señala Ángel Lazo, encargado de Uso Público y Guardaparques de Conaf, quien reconoce que por su fragilidad o su alto valor ecológico o cultural es importante un manejo adecuado. El Ministerio de Bienes Nacionales tampoco cuenta con un inventario a nivel país.

"Probablemente hay en Chile millares de delicadas formaciones geológicas que no están siendo protegidas, al igual que valiosos vestigios arqueológicos. También hay murciélagos, que son fundamentales para la polinización y dispersión de semillas y un verdadero control natural de plagas de insectos. Y estoy seguro de que hay cientos de animales adaptados a cuevas -verdaderas obras de arte evolucionarias-, pero no sabemos nada de ellos", dice Wynne, quien en los últimos años ha descubierto tres géneros y 30 nuevas especies de invertebrados en las cuevas que ha investigado.

El investigador ha hecho recomendaciones a Conaf en Atacama y a la comunidad de Isla de Pascua sobre protección de cuevas locales. Ahora apuesta por llegar a las autoridades nacionales. Sueña con replicar en Chile lo que ya se logró en su país: la promulgación de un Acta de Protección de Cuevas. Ésta consigna que "toda cueva es significativa hasta que se pruebe lo contrario".

"Si Chile decide desarrollar planes para un mejor manejo de sus cavernas, las autoridades podrán decidir si una cueva se clausura para su análisis, si se abre en forma restringida o se destina al turismo", explica.

Wynne postula a Isla de Pascua como la plataforma de lanzamiento de este plan de manejo. "Este es el lugar de Chile donde más se conoce sobre la importancia de las cuevas y sus recursos naturales y culturales. Muchas aún son utilizadas por familias para sus reuniones y celebraciones, pero también están siendo usadas intensamente por turistas, y el impacto de estas actividades es claramente visible".

La isla es, efectivamente, un paraíso para la espeleología. Cuenta con entre 1.500 y 2 mil cuevas y cavernas, dice Enrique Tucki, encargado de la Unidad Técnica del Parque Nacional Rapa Nui. "Tres expediciones -una española, otra polaca y la de Wynne- han cubierto sólo una fracción de los recursos espeleológicos de la isla, lo que habla de la envergadura de éstos", señala.

En sus recomendaciones a las autoridades de Atacama y Rapa Nui, Wynne no ha sugerido el cierre de ninguna cueva, pero considera que varias de las que ha investigado deberían potencialmente cerrarse al turismo.

¿Cuáles? Wynne no revela los nombres. Es una suerte de pacto entre iniciados. "Una vez que el nombre de una cueva se hace conocido, ésta se vuelve atractiva para el turismo y se arriesga su consiguiente deterioro".

 Buscando vida en MarteEl desierto de Atacama es el símil más cercano a Marte en la Tierra. De ahí que durante tres años varias de sus cuevas y cavernas hayan sido estrechamente monitoreadas por Jut Wynne y su equipo con técnicas de termografía infrarroja y avanzado instrumental. "Estamos probando aquí tecnologías que podrían luego aplicarse a la detección remota de cuevas en Marte", dijo Wynne en una conferencia en la U. de los Andes. En la eventualidad de que una misión tripulada llegue al planeta rojo, éstas serán el refugio perfecto para protegerse del extremo ambiente marciano. Pero, además, los científicos creen que si hay o hubo vida en Marte, lo más probable es que se haya desarrollado en cuevas. "Específicamente en aquellas que ofrecían protección contra la radiación UV y un mínimo de luz suficiente para hacer fotosíntesis", explica Armando Azúa, ingeniero agrónomo de la UC y experto en astrobiología del equipo de Wynne. Las cuevas de Atacama lo corroboran. En ellas Azúa descubrió una microalga del tipo cyanidium a 60 m de la entrada y otra especie, del género Dunaliella, que es la única en su tipo que crece en telas de araña, aprovechando el rocío que éstas atrapan. Éstos, señala, son ejemplos de que "en las cavernas también vemos recreaciones de fenómenos evolutivos muy valiosos".


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<p> Jut Wynne en una cueva de Rapa Nui. Ahí descubrió un insecto del tipo ''piojo de los libros'', del tamaño de un grano de arroz que nunca había sido descrito en la isla.</p>

 Jut Wynne en una cueva de Rapa Nui. Ahí descubrió un insecto del tipo ''piojo de los libros'', del tamaño de un grano de arroz que nunca había sido descrito en la isla.


Foto:RECURSO DIGITAL EL MERCURIO / FOTO: DAN RUBY. U. OF NEVADA-R


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